Belgian political crisis (again)…

29 04 2010

I wrote about Belgian politics already 3 years ago when it took several months to form a goverment after the elections (click on the link for some background information). Belgium has appeared in the news again, as the Prime Minister Yves Leterme (who famously confused the Belgian anthem for La Marseillaise, the French national anthem, 3 years ago!) resigned last week. Third time lucky / unlucky you might say, since it was the third time since July 2008 that he had offered his resignation to the Belgian king.

Belgian headlines
Belgian headlines: “Total Paralysis”

The crisis is due to failed negotiations on the so-called BHV-case. What is BHV you might ask – we certainly did when we first saw the abbreviation in the newspapers when arriving to Belgium almost 3 weeks ago. BHV stands for Brussels – Halle – Vilvoorde and is a disputed electoral district in and around Brussels. As you know Brussels is a mainly French-speaking city, but officially it is bilingual with Flemish (Dutch) as the other official language. However, Brussels and its 19 communes (municipalities), known as the Bruxelles-Capital region, is surrounded by Flanders where only Flemish is the accepted language (with some exceptions, see link below for explanation on the language laws).

Belgian flag by balcony
During the political crisis of 2007 when Belgium was without a government for several months, and people were fearing for the future of the country, Belgian flags have been flying from the windows and balconies of houses and apartments to show the residents’ support for Belgium!

The political system of Belgium is completely divided and separate between Flemish and Walloon (French-speaking) parties, and people living in Flanders can only vote for Flemish parties and vice versa in Wallonia. Nevertheless, many French-speaking Belgians (and foreigners) have in recent years settled in some of the officially Flemish communes outside Bruxelles-Capital, and they want to be able to vote for whichever party they’d like.

Belgian flag outside window

Since I haven’t been following Belgian politics very closely the last few years, I have been trying to figure out the reasons for the problems facing the country at the moment. Obviously strong sentiments and opinions are flying high since the French-speaking Belgians and many Flemish are worried that this political crisis will eventually lead to the separation of Belgium, something that at least one Flemish party is aiming for. The current crisis might also influence the work of the European Union in just a few months as Belgium is set to hold the presidency of the EU (from the 1st July for 6 months).

La maison communale, WSL
The town hall of the municipality of Woluwe-St-Lambert, one of the 19 Brussels communes

Another reason for the political upheaval is the case of the three elected mayors of the communes Kraainem, Linkebeek and Wezembeek-Oppem, whom the Flemish Minister of Interior has refused to nominate. The official reason? They had sent out electoral information in only French to their voters. This was a breach of the country’s language laws because even though the three communes are mainly French-speaking, the municipalities are situated in Flanders (read more about the Belgian language laws and rules here). One politician compared the refusal of the Flemish minister to nominate the mayors, with the behaviour of the German occupiers during the Second World War, a comparison that was criticised from both sides but it shows how strong people feel about this case.

Banner outside town hall in Woluwe-St-Lambert
The banner says: “Respect for universal suffrage, solidarity with the three mayors of the Brussels outskirts”

Various rumours that we have been told / read:

  • Some Flemish members of parliament taunted the Walloons when the Prime Minister had announced his resignation and sang a Flemish separatist song! Honteux (Shameful) as the French would say, if this is true!
  • Flemish mayors in the communes surrounding Bruxelles-capital have instructed real estate agents to not show & sell property to French-speakers and foreigners (who usually speak French instead of Flemish) (read more here, in French).

Belgian flag outside window iii

 I spoke to two Flemish friends yesterday and they are as dismayed about the crisis and its possible implications for Belgium as a country, as we are. It has to be underligned that most Flemish seem to support the raison d’être of Belgium and it seems that is is mostly the politicians who are creating the tensions. I will write more about the linguistic issue another day, but here is a funny, but outrageous clip from France’s biggest tv-channel, TF1 (watch the Belgian map shown in the news):

The French news programme inverting the map of their neighbour Belgium is like if an Irish news broadcast would swap positions of Scotland and England on a map… Almost all my Belgian friends had this link on their FB pages yesterday!

The Belgian flag is missing, Parc 50enaire
I don’t know the reason, but I thought that it was quite telling that the big Belgian flag that usually hangs in the arc in Parc Cinquantenaire is missing


Actions

Information

17 responses

29 04 2010
saltistjejen

OJ det låter verkligen illa. Hm, fins det även “terrorfaktorer” vad gällr independecne där hos er i Belgien liknande tex ETA???
Jag tycker alltid att jus sådana här konflikter inom länder känns så konstiga men det är nog föra tt man kommer från ett så litet och homogent land som Sverige. man är inte så van vid olika kulturer och etniska gruper INOM ett och samma land. Där det handlar om olika språk och bakgrund hos de olika befolkningsgrupperna.
Tack för ett intressant inlägg!
KRAM!

29 04 2010
petchie

Saltis, vad roligt att du tyckte att mitt inlagg var intressant. Det var nog lite rorigt men situationen ar rorig och jag har fortfarande inte alla fakta klart for mig…
Nej da, de ar inga terrorister till separatister, de dar flamlandarna! De ar bara sura pa att behova betala en massa bistand till de fattigare vallonerna dar arbetslosheten ar typ dubbel sa hog. Landet ar redan valdigt splittrat men det skulle verkligen vara tragiskt om Belgien splittras! Och som alla sager – vad ska handa med Bryssel, som ar fransktalande till storsta del men som ligger i Flandern!?
Jag blir faktiskt forbannad pa alla dessa separatistgrupper i Spanien, Belgien, Skottland – vi pratar om europeisk integration men regionerna vill bli sjalvstandiga. De har ju dessutom fatt ratt till mycket sjalvbestammande i alla de har tre landerna. Men visst, det handlar om identitet, kultur och sprak / valdigt personliga fragor!
Kram

29 04 2010
obligatoire

“many French-speaking Belgians (and foreigners) have in recent years settled in some of the officially Flemish communes outside Bruxelles-Capital,”

Last census 1947. 1947 is recent ?
There was a large francophone minority in 1947. The Brabant has always been a mixed zone.
Officially the language barrier could change after place census. Census that the Flemish have always refused to hold.

The Flemish nationalist refuses the extension of the French zone because it’s the richest area of the country. It would destroy their propaganda that describes the Walloon selfish as big incapable, and demonstrate that the transfer of wealth in the country is between the capital, the city, and the rest of state.

3 05 2010
petchie

Obligatoire, thanks for your input. I am not trying to sound like an expert on Belgian politics and did the research in order to get a better understanding of the situation (and for the ones of my readers who are wondering about what is happening in Belgium at the moment).
I read in the magazine Le Vif that in recent years more French-speaking Belgians and foreigners have moved from Brussels to Flanders because the houses are cheaper than in the capital. I have many friends (French-speaking Belgians and foreigners) who are doing the same move.
But thanks again for the additional information, as it is not always easy to find ALL the facts.

29 04 2010
Elisabeth

Intressant inlägg! Jag var ganska nyligen på ett föredrag om flamländsk identitet, och föredragshållaren (uppväxt i Flandern, men numera bosatt i Vallonien) pratade bland annat om detta med vissa partiers krav på att dela Belgien. Hans åsikt var att det “aldrig”, eller åtminstone inte inom en överskådlig tid, skulle bli så, eftersom det trots allt finns så många företagskontakter/-samarbeten mellan Flandern och Vallonien. Dessa skulle naturligtvis försvåras om de olika kontoren helt plötsligt låg i två olika länder! Så det verkar onekligen som att det är politikerna som är mest för en delning. Denna föredragshållare pratade också om att språket betydde olika saker för nederländsk- respektive fransktalande; för de fransktalande “är” bara språket, medan de nederländsktalande känner ett större behov av att försvara sin rätt att använda det.

Förresten, pratas det något om vilket “land” den (förvisso lilla) tysktalande delen av Belgien skulle tillhöra om Belgien delades?

3 05 2010
petchie

Elisabeth, vad intressant att du precis har hört mer om flamländsk identitet. Det föredraget hade jag gärna lyssnat på, jag också! Mina flamländska vänner (har inte hunnit träffa de fransktalande än!) säger samma sak – det finns egentligen ingen majoritet bland belgarna för en delning av landet men det är politikerna som tjafsar en massa. Tyvärr är ju de politiska partierna helt självständiga mellan regionerna och har väldigt lite eller ingen kontakt över regiongränserna. Enligt en av mina vänner som är flamländsk statsvetare så var det inte så fram tills för ca 10 år sedan, och det är därför det varit så många politiska kriser sedan dess. De olika partierna borde börja samarbeta igen med sina systerpartier för att skapa en mer gemensam politisk identitet.
Problemet med språken är att nästan alla flamländare pratar mer eller mindre franska men inte tvärtom. Det gör så klart flamländarna väldigt bittra och det gäller verkligen att passa sig som utlänning – så fort vi kommer utanför Bryssel snackar vi bara engelska med folk (t.ex på Ikea)!!
Jättebra fråga om den lilla tysktalande minoriteten – de kanske får ansöka om att tillhöra Tyskland?! Skämt åsido så är det ju så tongångarna går bland vissa belgare; valloner som säger att de vill tillhöra Frankrike om landet splittras och flamländare som tycker att då kan de tillhöra Nederländerna. Det är nog ingen som frågat vad fransoserna och holländarna säger om det😉

29 04 2010
Marianne

Jippi-jippi-jey, jag kom in till dig!😀 Hoppas att det fortsätter funka med WordPress!!!

TACK för en förklaring av röran i Belgien, även om jag fortfarande tycker att det är förfärligt rörigt. Men det är väl just det som är poängen. Jag förstår inte heller att man inte ser till allas bästa i ett land, utan att man försöker göra allt för att få överhanden eller splittras. Men som sagt ovan, det kanske är svårt att förstå när man kommer från ett så homogent land som Sverige ändock är.

KRAAAM nu ska jag fortsätta läsa ikapp!

3 05 2010
petchie

Marianne, jaaa, vad kul att du lyckades komma in och läsa på min blogg!! Både Anne och jag hade själva problem med wordpress förra veckan med sega laddningar av sidor etc😦
Ha ha, det är inte lätt att hänga med i den belgiska politiken och det är ett väldigt känsligt ämne (du såg kanske kommentaren ovan från en (jag antar, fransktalande belgare) som rättade mig. Det är ytterst få som är neutrala och objektiva när det gäller den här diskussionen och det är svårt att veta vad som är sanning och vad som är åsikt.
Visst är det svårt att som svensk förstå de här upprörda känslorna och varför man på 2010-talet vill börja splittra ett land. Jag har lika svårt att förstå baskerna och katalanerna… och blir vansinnig när katalaner är otrevliga mot min O, bara för att han är “spanjor”!
Kram!

29 04 2010
Anne-Marie

Håller med Marianne – låter onekligen litet rörigt. Intressant med ett land som är så tudelat på något sätt. Litet svårt att förstå som svensk tycker jag. Den där premiärministern låter litet som den svenske kungen som blandade ihop två städer och inte visste var han var.😉
Kram!

3 05 2010
petchie

Anne-Marie, rörigt men väldigt intressant, speciellt för mig som bor i det här röriga landet! Jag bor ju dock inte i varken Flandern eller Vallonien och nästan alla mina belgiska vänner bor här i Bryssel (förutom 3 stycken som jag kände INNAN jag flyttade till Belgien) och de är ju så klart för att landet fortsätter att existera som ETT land.
Ha ha, jag tycker nog det är lite värre att man som premiärminister inte har koll på sitt eget lands nationalsång än att blanda ihop två städer men det kan nog inte vara så lätt alltid😉

29 04 2010
Desiree

Interessant, men oj vilken röra. Nu har de ju precis röstat igenom slöjförbud också. Jag tycker dock att man faktiskt kan kräva att folk ska kunna identifiera sig för majoriteten av medborgarnas säkerhet. Egentligen är det ju inte slöja utan de mest extrema formerna som burkan. Men nu kom jag visst från ämnet. Får se hur det går och hoppas att det ordnar upp sig.
Kram

3 05 2010
petchie

Desiree, vad glad jag blir att ni tycker att det var ett intressant inlägg även om jag kanske inte helt lyckades bena ut frågan..
Jag är lite kluven till det här burkaförbudet, först och främst för att jag ifrågasätter om det verkligen behövs – det är så ytterst få kvinnor (det är uppskattat till 30 kvinnor i Belgien) som använder burka i det här landet. Dessutom tycker jag att det är fel väg att gå att börja förbjuda religiösa fenomen istället för att försöka integrera på ett “mjukare” sätt. Men visst måste man kunna identifiera sig, helt klart och i många länder får man ju redan inte gå omkring maskerad. Men kanske man skulle kunna ha en allmän lag om förbud mot maskerade ansikten än en specifik lag riktad mot just muslimska kvinnor.
Kram

30 04 2010
Anne

Mycket intressant och pedagogiskt förklarat. M´s chef är flamländare (inflyttad som vuxen till USA, bör kanske betonas för annars kan ju folk här kalla sig italienare även om de är bosatta här sen tre generationer och aldrig satt sin fot i landet) och vi ska snart på en bjudning med chefen, så det vore ju perfekt om jag är lite mer insatt i det som pågår just nu i Belgien, kan säkert imponera lite… Jag tycker du beskrev det bra och pedagogiskt, tycker det varit väldigt rörigt skildrat i media (uppfattas i alla fall som rörigt som utomstående).

3 05 2010
petchie

Anne, tack! Vad intressant att Ms chef är flamländare och ja, du får fråga vad han tycker om den aktuella politiska krisen i Belgien!! Det är mest [de flamländska] politikerna som gillar att hota om att dela landet men de flesta vanliga belgare stöttar ett enat Belgien. Min franska kompis som var på besök i helgen var förbluffad över alla dessa belgiska flaggor som man ser överallt hängandes från balkonger och fönster. Vi frågade vår flamländske kompis från Antwerpen om man ser det hos honom också. Nix, det hade han inte lagt märke till, förutom att till Belgiens nationaldag (21 juli) hängs det ut flamländska flaggor… Så även om flamländarna kanske inte egentligen skulle rösta för en delning av landet så är det nog mest i Bryssel som man känner att man måste VISA att man stöttar Belgiens existens. Samma dag som jag skrivit det här inlägget såg jag en handmålad skylt på en balkong med en belgisk flagga och texten “Låt oss leva”!
Kram

9 05 2010
Anna (Sthlm)

Tack för sammanfattning! Vad sjukt med röstreglerna! Ja, hela “konflikten” är ju sjuk, eller onödig, egentligen.

14 05 2010
Charles Balesi

Friday, May 14, 2010

Very interesting.
I read this blog for the FIRST time and I am facinted by the “parcours” of its author.
I live in the U.S, near Chicago, and published a blog in English, called http://www.blogfromfrancewitlove.com which has to do with cultural and political stories intersting both the US and Europe.
Needless to say, Americans are completely in the dark when it comes to even begin to understand tis sort of conflict. I have an entry on Belgium in my blok of issue of April and another, this month, which will come out within a few days.
I believe that Belgium is an interesting example of survival by a mismatched political invention, mother of necessity of 1831. It will survive, though, only if a great more autonomy is given to each community. Then, if the Flanders obtain a de facto sovereignty, it will relax vis-a-vis the French speakers.
Ihappen to beleive in the rights of the small nations crushed for centuries, like the Catalans, or my own: you see I am Corsican, do I need to say more?
At any rate, a diaogue is a must for both Flemish and Wallon communities, and, in the long run, if you have after the elections (June 9th)?) to get a divorce (like Slovakia and the Czech Republic), you may be better off. The proiblems will be , of course, Brussels and Eupen/Malmedy.
Keep me posted, please! I am trying to educate the Americans that I can reach about the nuances alive and well in Europe, believe you me, “ain’t easy”!
Petchie’s vaya con dios and keep up the good work,
Charles Balesi

16 07 2010
FDM

Jag är Flamländare, och det skulle vara mycket lättare och det skulle finnas färre problem när Vallonerna lärar sig Nederländska och anpassar sig. Det enda vi fråga är att dom anpassar sig. När en Flamländare går och bor i Vallonien, pratar han Franska och väljer han Vallonska Partier. Men Vallonerna tycker inte att det är så självklart. Dom kommer hit och pratar inte vårt Språk, dom tror att dom har rättigheten på faciliteter. Det enda vi frågar är att dom anpassar sig. Är det verkligen “rasistisk”? Är det verkligen för mycket frågat? Vi gör anpassningen, varför kan ni Valloner inte göra det heller?

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s




%d bloggers like this: